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Valenciennes depicted by Isidore Salles

Achille Valenciennes (1794-1845) was a professor of natural history in the Paris Museum, succeeding to Geoffroy Saint Hilaire, for the malacology chair [1] ; he became famous in collaborating and continuing the Histoire naturelle des Poissons of Georges Cuvier (22 volumes).

We know the numerous tensions that existed among the great professors of the Museum: Cuvier, Buffon, Daubenton, Geoffroy, Lacépède… Valenciennes did not escape to criticisms, e.g. those of his colleague and correspondant Bibron and Bory de Saint-Vincent.

The journalist Bertrand-Isidore de Salles (alias Isidore S. de Gosse) wrote a Histoire naturelle, drolatique et philosophique des Professeurs du Jardin des Plantes in 1846. In this pamphlet, the professors and assistants are portrayed with humour, exactness but also in a satyric or vitriolic way, in a Rebelaisian style. This very rare and unknown pamphlet is mentionned by Gay (1869) and Drujon (1888).

In this booklet, Valenciennes is strongly attacked by Salles; he his surnamed “Echinophorus ostraciosus de Lacépède” (perhaps in reference to the Cassis echinophorus of Lamarck) meaning: “bear spines” (echinus+phorein) and maybe “precious stone” as onyx (ostracias+osus), a pejorative name, simultaneously urticating and preciosity.

His notice began with his history of Pisces:

Echinophorus croit qu’il suffit de savoir distinguer une carpe d’un brochet pour être un grand homme ; aussi dit-il CUVIER et MOI ! en parlant de la grande histoire des poissons, assez triste compilation du reste, et qui chaque jour devient plus pitoyable. On va jusqu’à dire que les goujons ont présenté une pétition à la chambre des députés, pour que l’article qui les concerne soit mieux traité et surtout mieux écrit”.  [Echinophorus believes that it is enough to know how to distinguish a carp from a pike to be a great man; so says CUVIER and ME! speaking of the great story of the fish, a sad enough compilation of the rest, and which every day becomes more pitiful. It goes so far as to say that the studs presented a petition to the Chamber of Deputies, so that the article that concerns them is better treated and especially better written].

In another passage, he has mocked of the herpetologist: “Chacun sait que M. Valenciennes fréquente beaucoup les mollusques acéphales, lui qui, jeune encore, avait découvert que les grenouilles adultes n’ont pas de queue”. [It is well known that M. Valenciennes frequents a lot of acephalic molluscs, he who, young, had discovered that adult frogs do not have a tail].

But Valenciennes is even more criticised as concholologist at whom the students would laugh since the first lesson ; “aussi a-t-il pretexté certaine petite maladie jusqu’à ce qu’il eût un peu mieux étudié la matière… Pauvre science !”. His recent nomination in 1844 by Cuvier is regarded as a “étrange fantaisie” and Salles (in April 1846) make a caricature of him in these terms:

“Élevé au milieu des bocaux d’alcool où s’ébattent des poissons crevés, M. Valenciennes est poissonnier, on ne peut plus poissonnier ; mais ne lui demandez pas autre chose, car il ne sait que cela ; aussi dans leur sapience, MM. les administrateurs du Jardin l’ont-ils appelé à la chaire de conchyliologie, vu qu’on ne le sortait pas de son milieu. (…) M. Valenciennes, ce savant conchyliologiste est arrivé au fauteuil… -On s’est demandé ce qu’il ferait dessus. Mais on commence à être rassuré ; car jusqu’à ce moment, il n’y a rien fait.” [Raised in the middle of the jars of alcohol where flounder fish are playing, M. Valenciennes is a fishmonger, he can no longer be a fishmonger; but do not ask him anything else, for he knows only that; also in their sapience, the administrators of the Garden did call him to the chair of conchyliology, since he was not taken out of his circle (…) M. Valenciennes, this learned conchyliologist arrived at the chair … -We wondered what he would do on it. But we begin to feel reassured; because until now, he did nothing].

Next, the journalist ridiculed his reception speech in which Valenciennes talked about the gibelotte (rabbit stew with white wine) instead molluscs! Salles play with the exaggeration, proper to the satyrical manner : “Déjà, il avait lu [son discours] à son aide-naturaliste, qui avait menacé de donner sa démission s’il l’obligeait à l’entendre à nouveau ; il l’avait lu à sa cuisinière qui avait, pour s’en venger, salé sa soupe outre mesure (…)”. [Already he had read [his speech] to his naturalist aide, who had threatened to resign if he obliged him to hear him again; he had read it to his cook who had, in revenge, salted his soup unduly (…) “.]

These acerbic critics seems totally unjustified in respect of his work today, and even in the 19th century, Gay (1869) wrote : “L’ouvrage est une critique amère de l’administration du Museum à cette époque. Est-elle fondée ? C’est ce que nous ne saurions décider”. [The work is a bitter criticism of the Museum’s administration at this time. Is it founded? That’s what we can not decide].

Sources

[1] http://facultes19.ish-lyon.cnrs.fr/fiche.php?indice=1451

Bibliography

Bibron & Bory de Saint-Vincent, J.B.G.M., 1833 – Vertébrés à sang froid. Reptiles et poissons : 57-80. In : Expédition scientifique de Morée. Section des Sciences physiques. Tome III, 1re partie. Zoologie. Première section – Des animaux vertébrés, 209 p.

Drujon, F., 1888Histoire naturelle, drolatique et philosophique des Professeur, des Aides-naturalistes, Préparateurs,etc.  : 465-467. In : Les livres à Clef, étude de bibliographie critique et analytique pour servir à l’histoire littéraire, tome premier. Paris, Rouveyre, 674 p.

Gay J., 1869Histoire naturelle, drolatique et philosophique des Professeurs du Jardin des Plantes par Isid. S. de Gosse (pseudonyme). Paris, 1847, in-12, 296 pages : 265-266. In : Le bibliophile fantaisiste ou choix de pièces désopilantes et rares réimprimées en 1869. Turin, J. Gay & fils, 576 p.

Gosse, I.S., 1847 (1846) – Histoire naturelle, drolatique et philosophique des Professeurs du Jardin des Plantes, des Aides-naturalistes, Préparateurs, etc. attachés à cet établissement, accompagnée d’épisodes scientifiques et pittoresques. J. Béhue, 2017, 220 p.

Valenciennes, A., 1846 – Atlas de Zoologie, Mollusques, Paris, Gide et Cie Ed. In : Du Petit Thouars, 1846. Voyage autour du monde sur la frégate la Vénus pendant les années 1836-1839 ; publié par ordre du roi sous les auspices du Ministre de la Marine, p. 24 pls.

 

 

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Specimens from the second expedition of Dumont d’Urville

The second expedition under the Dumont d’Urville’s command (Voyage of the Astrolabe and the Zélée) took place between September 7, 1837 and November 6, 1840. Molluscs (more 150 species described) were studied by Louis François Emmanuel Rousseau from Hombron and Jacquinot’s collections, which are currently housed in MNHN.

Some historical specimens from this expedition can be found in the collections of Musée des Confluences in Lyon. One of them (inv. 45036286) which had been taken in Australia (and thus collected in 1839 or in early 1840) came from the collection of Hector Nicolas (1834–1899) acquired by Gustave Sayn.

20160802_100536[1]

The identification of handwritings will aid to the understanding of whom Nicolas obtained this specimen. Nevertheless another information is given on the back of the label: “Origine: Aubert. Toulon”.

In the first volume of Dumont d’Urville’s book, “M. Aubert” appears (p. 31) : “Nous y rencontrâmes M. Berthelot, ancien aspirant de la marine à Toulon, et M. Aubert, autre Français établi comme lui à la ville de l’Orotava”. La Orotava is a municipality located in the northern part of Tenerife. A specific searching on Google with “Aubert + Oritava” allows us to learn more about this person: Pierre-Alexandre Aubert was a member of the Academy of Madrid and a mathematics teacher in the College of Orotava [2] and maybe natural history with Berthelot [3].

References:
Dumont d’Urville J. 1830. Voyage de la corvette L’Astrolabe exécuté par ordre du Roi, pendant les années 1826-1827-1828-1829 sous le commandement de M. J. Dumont d’Urville, capitaine de vaisseau, publié par ordonnance de Sa Majesté. Histoire du voyage. Tome premier. Paris: J. Tastut, I–CXVI, 1–528, tab.
Rousseau L. 1854.
Description des mollusques coquilles et zoophytes. In Hombron JB. & Jacquinot CH. Voyage au Pôle Sud et dans l’Océanie sur les corvettes l’Astrolabe et la Zélée, exécuté par ordre du Roi pendant les années 1837-1838-1839-1840, sous le commandement de M. J. Dumont d’Urville, capitaine de vaisseau, publié par ordonnance de Sa Majesté, sous la direction supérieure de M. Jacquinot, capitaine de vaisseau, commandant de la Zélée. Tome cinquième. Paris, i–viii, 1–132.

Notes:
[1] CCEC.
[2] In Report of M. Josy on a manuscript related to Tenerife Island (April 16, 1828). In: Bulletin de la Société de Géographie 84 (April 1830): 162–170 (p. 162).
[3] Ein Streifzug durch die Kanaren – Anthropologie (online). Guanchen – Affen – Menschen ?? Canaria Archiv